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               Recuerdo que la primera vez que tuve conocimiento de lo que era un torpedo, técnicamente llamado Vehículo de Propulsión Submarina (VPS) fue cuando era niño, leyendo un arrugado comic en blanco y negro referente a la Segunda Guerra Mundial y a las operaciones de un comando en la costa japonesa. Y no dejaba de ser cierto, ya que como casi siempre la maquinaria de la guerra era la que propiciaba y sustentaba los avances técnicos, tambien aquí, en el mundo azul del buceo. Durante la segunda guerra mundial fueron implementados los primeros conceptos de VPS, siendo inicialmente poco más que un torpedo con dos asientos para que lo cabalgaran los buzos tácticos, dirigiendo su cabeza armada hasta la linea de flotación del objetivo designado.

El VPS del Comandante Costeau, tal y como aparecía en El Mundo del Silencio (1957)

                  No sería hasta 1957 cuando se vio por primera vez un VPS para un uso civil, y no pudo que ser otro que el genial Comandante Jacques Cousteau, en su “El Mundo del Silencio“. Basicamente no eran otra cosa que un torpedo (de ahi que aun hoy los sigamos llamando asi) con unos asideros para el buceador que controlaban el encendido del motor eléctrico, naturalmente desprovistos de la cabeza armada. En el siguiente extracto de su película, recordemos que la primera que mostró en color las profundidades del mar, podemos ver las evoluciones del invento.

           A partir de 1965 Aqualung, la empresa perteneciente a la familia del comandante Cousteau, comenzó a comercializar modelos de VPS destinados al buceo deportivo, por lo que los distintos modelos comenzaron a prosperar y, paralelamente, popularizar su uso en el buceo.

VPS: ¡Buceo a Reacción!

             Las ventajas de  bucear con un VPS son evidentes. La primera y más obvia de ellas es que seremos capaces de recorrer una mayor distancia en un menor tiempo. Este hecho nos permitirá tener un mayor número de observaciones máximizando nuestra inmersión. El hecho de que el buceador realice menos movimientos se traduce tambien en un mayor ahorro de aire. Una tercera ventaja es que este tipo de vehículos posibilitan el buceo a personas con alguna discapacidad que limite  sus  capacidades de nado, haciendo que disfruten al 100% de su inmersión.

Un VPS se compone fundamentalmente de las siguientes partes:

  • Mecanismo de Control: Situado en la empuñadura o cerca de ella y destinado a controlar el vehículo, regulando su potencia y encendido/apagado.
  • Helice y Cuerpo Estanco: Encargado de la propulsión y motorización del ingenio. El sellado y las juntas de la parte estanca son vitales.
  • Empuñadura: Lugar destinado a servir de agarre al buceador. Debe tener cerca, o incluidos en ella, los mecanismos de control del vehículo. En conjunto con esta se utilizan diversos sistemas de cinchas que unen el vehículo con el buzo aun en el el caso de que se separe de él por accidente.
  • Punto de Acceso a la Batería: Debe de estar bien sellado y facilitar el cambio de baterias.
  • Punto de Acceso a Condiciones de Flotabilidad: No es obligatorio pero muchos VPS permiten variar las condiciones de flotabilidad. Es decir, si estamos cerca de la superficie seguramente nos interesará que el torpedo flote  a nuestro lado, pero si estamos en el fondo, observando algún animal, no querremos que flote como si fuera un globo junto a nosotros.

Bucear con Seguridad con un VPS

           Se mantienen los mismos requisitos, normas y limitaciones  que en el buceo normal, pero se añade una nueva limitación: La duración de las baterias. Podremos andar sobrados de aire, con un un margen de tiempo No Deco aun importante, pero si las baterias de nuestro VPS bajan a los límites estipulados, deberemos iniciar las rutinas para finalizar la inmersión.

             Obviamente para que nuestro VPS nos limite lo menos posible trataremos de iniciar todas las inmersiones con las baterías debidamente cargadas y conocedores de los límites temporales que su autonomía nos impone.  Del mismo modo trataremos de pasar el mayor tiempo de nuestra inmersión navegando a baja velocidad, para no castigar demasiado nuestras reservas eléctricas. Por si fuera poco muchos VPS no disponen de lectores del estado de carga de la batería por lo que la inmersión se debe realizar un poco a ojo y respetando los margenes de seguridad que nos garanticen un retorno al punto de regreso sin tener que arrastrar el vehículo. En estos casos para conocer la autonomía del vehículo es necesario realizar unos test previos, en condiciones de seguridad (piscina, aguas poco profundas cercanas al barco, etc), que lo lleven hasta su límite, donde comenzará a funcionar de forma más lenta. Mediremos estos tiempos y los utilizaremos para planificar nuestras inmersiones.

              Una vez conocidos estos tiempos utilizaremos la regla de los tercios: un tercio para ir, otro para volver y el ultimo como reserva. Como siempre esta regla irá supeditada a nuestra limitación de aire y tiempo No Deco.

                   El sistema de compañeros también permanece vigente si buceamos con un VPS. Por esta razón, y por que no tendría mucho sentido bucear con un torpedo al ritmo de un buceador que realiza su inmersión solo con el impulso de sus aletas, lo ideal es que en una inmersión con VPS los dos compañeros se propulsen con vehículo. En este sentido, y para evitar que se produzca una separación excesiva entre ambos, el que actúa como guía o primero llevará siempre el vehículo más lento. De esta forma el segundo solo tendrá que seguir su ritmo y permanecer cerca de él, pero guardando la distancia de seguridad que la prudencia exige. Este segundo VPS nos permitirá salir de un atolladero en caso de que alguno diga de fallar.

            Otro aspecto a tener en cuenta es que nuestra navegación se debe producir siempre lo más cerca posible del plano horizontal. Si no prestamos atención el VPS puede  provocar que ascendamos/descendamos muy rápidamente. Si no sabemos compensar con la suficiente velocidad, un descenso pronunciado con el VPS puede provocarnos dolorosas lesiones por presión en nuestros oidos. Por otra parte un ascenso a gran velocidad nos alejará de nuestra lenta e ideal velocidad de ascenso final, necesaria para evitar la acumulación de burbujas en sangre. Por todo esto lo recomendable es realizar descensos en un angulo muy suave, que permitan que vayamos compensando metro a metro, y ascensos con el VPS desconectado, arrastrandolo y respetando la velocidad de ascenso recomendada.

Averias en un VPS

Como cualquier aparato fabricado por el hombre, la avería es una eterna sombra que planea sobre el VPS. El hecho de que sea un aparato eléctronico que sumergimos en agua salada no mejora esta condición. Dos son las grandes averías que pueden ocurrirle a nuestro propulsor y debemos tener muy claro que hacer si nos ocurren bajo el agua.  Ni que decir tiene que esto hace  que abortemos inmediatamente la inmersión.

  • El VPS se detiene. Esto puede ocurrir por que la helice se rompa o por que por alguna razón se produzca una inundación de la parte estanca del vehículo.   Si se para no queda otra que remolcarlo y si se ha inundado notaremos que se vuelve pesado, obligandonos a gastar más aire durante su arrastre. Lo ideal es que nuestro compañero con VPS nos ayude a remolcarlo hasta el punto de salida. Si nos vieramos inmersos en una fuerte corriente o en alguna situación que ponga en riesgo nuestra seguridad, seguramente nos veriamos obligados a abandonar el vehículo. En estos casos puede ser util, para su recuperación posterior, atarle alguna boya de señalización.
  • EL VPS no se detiene. No es frecuente, pero puede ocurrir que los mandos de control se vean afectados de alguna forma. El protocolo en esta situación exige poner rumbo al punto de salida, después de avisar a nuestro compañero, y realizar circulos hasta que se agote la batería. Si no pudieramos hacerlo, por la razón que fuese, otra opción es dirigir el torpedo hacia el fondo y encarar el morro contra el lecho marino, en alguna zona despejada, manteniendolo así hasta que agote su potencia. Hay que ser cuidadoso con este último método, ya que si se desciende en picado a gran velocidad y no tenemos tiempo a compensar podemos sufrir un barotrauma, como vimos anteriormente. Otra forma de detenerlo, por las brabas y asegurando su rotura, es introduciendo alguna roca u otro objeto no vital que esté a nuestro alrededor. Yo no usaría este método, en fin, a no ser que no hubiera más remedio.

Un Paseo submarino en VPS

            Para que sintais un poco las sensaciones transmitidas en el buceo con VPS os dejo a continuación un video montado por mi con imagenes cedidas por Marcos González “Boychi”, nuestro instructor de buceo y director del centro de buceo Open Water la Herradura. Las imágenes han sido grabadas en la Punta de la Mona, avanzando un poco hasta la zona de inmersión  conocida como Piedras Altas.

             Recordad que lo ideal antes de introducirse en el buceo con VPS es realizar el curso de especialidad PADI para Vehículos de Propulsión Subacuática, accesible a partir de haber obtenido la certificación Open Water Diver de PADI. En el centro Open Water La Herradura podrán orientaros sobre este curso y realizar el mismo.

                              www.openwater.es 

Modelos Actuales de VPS

          A continuación os dejo algunos de los ultimos modelos existentes en el mercado, ofrecidos por la tienda online Scubastore. Responden a las lineas actuales de diseño y responden a una amplia variedad de especificaciones, desde los modelos poderosos de más de 1500 e hasta los vehículos  de menos de 500 €. La elección final depende del uso que le vayamos a dar y lo que necesitemos del vehículo

  • Seadoo Vs Superchargued Plus – Considerado como la primera elección a tener en cuenta por la DSAT (Diving Science & Technology), filial científica de PADI.  Con una autonomía de hora y media en uso normal  y una velocidad máxima de 4.8 Km/hora cumple con las principales espectativas de uno de estos vehículos a un precio muy competitivo.  Pesa 8.2 Kg con las baterias instaladas y es de flotabilidad ahustable y circuitería impermeabilizada.
  • Seadoo RS1 – Una auténtica gacela subacuática. Con su bateria de Li-Ion, que le da una autonomía de 90 minutos, alcanza los 7 km/hora. No llega a los 10 Kg de peso y dispone de tres marchas de funcionamiento.
  • Saedoo GTI – Otro modelo de grandes prestaciones a un precio reducido. Alcanza los 4 Km/h y las dos horas de autonómia bajo uso normal. Flotabilidad ajustable y circuitería impermeabilizada ante posibles inundaciones de la zona estanca.
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                Pocos de los materiales que utilizamos en el buceo con el equipo autónomo son tan familiares y necesarios como la máscara de buceo. ¿Acaso no recordamos ese primer verano en el que íbamos corriendo con nuestras gafas de buceo a zambullirnos en la orilla del mar o en la piscina de un familiar para contemplar lo que las aguas ocultaban? Frecuentemente nuestra pequeña máscara se guardaba en la bolsa junto al cubo y la pala para hacer castillos de arena.

             Esta familiaridad nos hace cometer el error de no dar la importancia debida a esta parte del equipo de buceo, olvidando la máxima submarinista que dice que tan solo con una máscara de buceo podremos bucear algo pero que si nos falta esta no podremos bucear nada, ni aunque sea someramente.

              Necesitamos la máscara de buceo para crear una cámara de aire entre nuestros ojos y el agua que nos rodea, permitiendo así que nuestro sistema ocular enfoque de forma adecuada. Nuestros ojos, a diferencia de otros animales marinos, no están diseñados para enfocar bajo el agua, así que las imágenes que obtenemos sin la máscara son borrosas y distorsionadas.

                Por todo esto es considerado el componente más importante del equipo básico (o ligero) de buceo (máscara, aletas y tubo o snorkel).

Historia de las Máscaras de Buceo

           El hombre siempre ha querido conocer los secretos que esconde el mar, al principio como una forma de facilitar la obtención de sus recursos.

           Originalmente parece que se idearon sistemas para la beneficiosa obtención de perlas en el Mediterráneo, aunque después las técnicas de buceo básico se emplearon en el ataque y asedio de fortalezas. En el Golfo Pérsico, por ejemplo, según relata la crónica del siglo XIV del viajero Ibn Batuta, los pescadores usaban unas mascaras realizadas con concha de tortuga que pulían hasta el extremo de dejar casi transparentes. La evolución medieval de los dispositivos de observación submarina pasaron de las campanas (recipientes cargados de aire en cuyo interior se colocaba el buceador) hasta las escafandras conectadas mediante un tubo a la superficie por medio del cual se suministraba el aire. La innovación fundamental del sistema se produjo  con el llamado Aqualung diseñado por el comandante Jaques-Ives Costeau y el ingeniero Émile Gagnan en 1943. Por primera vez el ser humano era capaz de respirar de forma autónoma bajo la superficie mediante un sistema de reguladores que facilitaban a presión ambiente el aire comprimido y  una máscara facial formada por una careta de hule y un vidrio que proporcionaban gran visibilidad.

Características Esenciales de una Máscara de Buceo

      Actualmente hay gran variedad de modelos de máscaras fruto de la evolución y el diseño. Sin embargo hay una serie de características que debemos buscar en una máscara.

  • Cobertura mínima necesaria. La máscara debe cubrir los ojos con una superficie de cristal y la nariz con un material flexible que permita su pinzamiento. Lo primero, como hemos dicho, es para crear una capa de aire entre nuestros ojos y el medio acuoso que nos permita enfocar correctamente. Lo segundo es para proteger en cierta medida la nariz del contacto con el agua (y la eventual absorción por esta vía), para posibilitar la purga de agua de la mascar mediante el insuflado de aire y, sobre todo, para permitir la maniobra de valsalva. La maniobra de valsalva fue inventada por el médico italiano Antonio María Valsalva y permite, mediante el pinzamiento de la nariz y el gesto de soplar mientras cerramos la boca, realizar la compensación de los oídos del buceador.  El hecho de que la nariz este cubierta y unida al espacio aéreo de la máscara permite también compensar este espacio, respirando ligeramente por la nariz y evitando que la máscara haga una ventosa demasiado fuerte contra nuestro rostro. En el caso de que la actividad a realizar sea apnea, es decir buceo a pulmón, lo ideal es que la máscara recoja la menor cámara de aire posible, para que así sea más fácil compensar con el escaso aire de nuestros pulmones.
  • Cristales Templados: Los cristales no deben ser cristales normales para evitar una rotura en inmersión debido a la presión. Los cristales deben ser templados (tempered glass) y vienen marcados con una T en el vidrio.
  • Buen ajuste: La máscara debe quedar firmemente anclada en nuestro rostro. esto se consigue con el material de la máscara, que suele ser silicona y consigue un buen nivel de adaptación a nuestro rostro. La máscara también debe ser fácilmente asegurable mediante tiras de ajuste. Podemos comprobar que la máscara es adecuada para nuestro rostro si al poner esta sobre el mismo sin la correa de sujeción mientras aspiramos esta no se cae.

Tipos de Máscara

           Lo primero que debemos hacer cuando vamos a adquirir nuestra máscara de buceo es tener claro para la actividad que la vamos a utilizar. Si, vamos a bucear con ellas, no a ver la tele, ¿pero que vamos a hacer mientras buceamos? Como sabéis hay dos grandes actividades de buceo: el buceo con equipo autónomo y el buceo en apnea o pulmón. Estas dos grandes divisiones nos determinarán las dos clases de máscara fundamentales: las mascaras para apnea o pesca submarina y las mascaras para buceo con equipo autónomo (recreativo, fotográfico, científico, etc). Las características esenciales para estos dos grandes grupos son:

  • Máscaras para apnea: El volumen de aire en el interior de la máscara se reduce lo máximo posible para permitir una compensación cómoda con el escaso aire que tenemos en los pulmones.  Por tanto en este tipo de cámaras observaremos que los cristales son pequeños y que el volumen de la máscara está muy ajustado a la zona ocular.  Este espacio interior deberá ser más reducido cuanto más profundo pensemos que vamos a bajar. Por poner un ejemplo los campeones de apnea, que se sumergen cientos de metros, no utilizan máscara por ese motivo. Si son pocos metros los que vamos a descender (como es mi caso cuando practico snorkel), la misma máscara del buceo recreativo nos podría valer, aunque más allá de los tres metros de profundidad se vuelve incómoda.
  • Máscaras para buceo recreativo:  Son las más genéricas y las que a su vez poseen más subtipos o especialidades. Dado que el suministro de aire en principio no es un problema no suelen estar tan limitadas en lo que se refiere al volumen interior. Por contra se busca tener un amplio campo de visión, que se consigue con variadas configuraciones de los cristales. En función de esto podemos hacer las siguientes distinciones:
  • Monovidrio: La máscara más clásica. Usa un solo vidrio. Reduce un poco la visión lateral, aunque las últimas versiones buscan minimizar esta deficiencia. Las máscaras monovidrio son muy comunes y fáciles de conseguir. de todas formas aquí van algunos ejemplos.
         Aquatics Frameless de Atomic               Primo X1 deBeuchat
          Maxiux de Beuchat
  • Doble Vidrio: La máscara usa un cristal para cada ojo, ampliando la visión lateral. Normalmente son el tipo de máscara que se utiliza para incorporar graduación en los cristales. Actualmente son las que más frecuentemente se pueden encontrar en el mercado, existiendo infinidad de modelos.
  • Múltiples Vidrios: Las máscaras incorporan tambien cristales laterales parapermitir más visión periférica. Hay que vigilar que no se produzcan distorsiones.
  • Mascara Graduada: Permiten la incorporación de cristales templados graduados para corregir defectos de visión del buceador. Normalmente se vende la máscara por un lado y los cristales graduados por otro. Existen tiendas especializadas en la graduación de máscaras, aunque el montaje de estos cristales es sencillo y el usuario puede realizarlo con un simple destornillador.
       Ejemplos de máscaras que permiten graduación:
        Look de Aqualung
        Big Eyes de Cressi
        X-Vision de Mares
        Extreme de Seacsub (Apnea)
  • Full Face o máscara completa: Cubren el rostro completamente permitiendo liberar la boca del usuario y facilitando la comunicación con interco-municadores. Una pasada, pero caras. Quizás sean el futuro del buceo. ¿Os imagináis una inmersión en la que vuestro guía favorito os va hablando y explicando los pormenores de lo que estáis viendo, sin limitaros al briefing previo a la entrada al agua?.

           Máscara Facial de Scubapro.

  • Data Mask o Máscara de Datos: De forma similar al HUD de los pilotos de combate, las Data Mask ofrecen en pantalla toda la información del ordenador de buceo, estando siempre disponible para el buceador.

        Compumask de Aeris.
        Datamask de Oceanic.

    

Preparación y Mantenimiento de la Máscara de Buceo

      El gran enemigo de las mascaras de buceo es el empañamiento durante las inmersiones. Esto es especialmente frecuente cuando las máscaras son nuevas debido a que estas vienen de fábrica protegidas por una ligera capa de grasa que provoca el empañamiento. Para eliminar esta capa hay dos métodos:

  • Enjuagar la máscara con algún jabón liquido para vajillas y dejar sumergida la máscara en agua jabonosa durante 24 horas. Enjuagar finalmente con agua clara.
  • Poner unas pequeñas cantidades de pasta de dientes en los cristales y embadurnarlos. Enjuagar después de unos minutos
      Personalmente yo he utilizado los dos métodos, uno después de otro. Después de esta preparación la máscara, poco a poco, irá volviéndose más resistente al empañamiento. No obstante conviene preparar nuestra máscara antes de nuestras inmersiones, y nuevamente existen dos métodos:
  • El Método del Salivazo: Clásico, siempre a mano, económico y efectivo. Ponemos un poco de saliva en los cristales, la repartimos con un dedo. Esperamos unos segundos y aclaramos con agua.
  • Protección Química:  Existen líquidos en el mercado diseñados para evitar el problema del empañamiento. Fundamentalmente se basan en el alcohol y en la capacidad de este para eliminar la grasa. Simplemente se pulveriza el cristal y se enjuaga con agua. Mucho más elegante que el primer método ¿no?
            Una vez acabemos nuestra inmersión en mar procederemos a lavar en agua dulce y a secar a la sombra, igual que con el resto del equipo.

Mi Elección Personal: La Cressi Evo Big Eyes

             La edad no perdona. Es por esto que i objetivo fundamental cuando empecé a buscar la máscara que debía acompañarme en mis inmersiones debía ser una que permitiera la graduación de sus cristales. Esto reducía mi búsqueda a aquellas que permiten este tipo de adaptación, normalmente de doble vidrio, y de todas ellas decidí quedarme con las Evo Big Eyes de Cressi. Lo primero que me sorprendió de esta máscara fue su poco peso y lo suave de su silicona. De hecho esta confeccionada en dos siliconas, una más rígida para ofrecer rigidez estructural a la máscara, y otra mucho más suave en los bordes externos que sellan contra la cara. Esta ultima silicona proporciona gran comodidad y un excelente ajuste. Los cristales están muy próximos a los ojos, con lo que se reduce el volumen interior y se facilita la compensación. Además  están inclinados y su forma alargada incrementa notablemente la visión inferior.